Historia materiałów typu softshell

Historia softshell

Historia wszystkich współczesnych "softshelli" sięga połowy lat 80. Ojcem" nowego podejścia do projektowania odzieży do aktywności outdoorowej był szkocki alpinista Hamish Hamilton. Wśród konstruktorów sprzętu zasłynął pod koniec lat 70-tych z pomysłu zastosowania w namiotach jaskrawych kolorów żółtych i pomarańczowych, które nie tylko pełniły funkcję sygnalizacyjną, ale także poprawiały oświetlenie wewnątrz namiotu i tworzyły jego "ciepłą" atmosferę.

Hamilton zwrócił swoją uwagę na ubiory rdzennych mieszkańców Arktyki. Rodzimi myśliwi radzili sobie bez pieluch, polarów i bielizny termicznej w ekstremalnych warunkach pogodowych. Ich głównym elementem ubioru był anorak, czyli zakładana przez głowę odpinana futrzana kurtka z kapturem. Skórzany wierzch chronił użytkownika przed opadami atmosferycznymi i wiatrem, utrzymując pod ubraniem korzystny mikroklimat, a futro od wewnątrz izolowało ciepło. Myśliwy nie zakładał na siebie wielu warstw ubrań - nie krępowało to jego ruchów i nie prowadziło do nadmiernego pocenia się spowodowanego przegrzaniem. Wykonany z warstwy skóry i futra, anorak zapewniał użytkownikowi wystarczającą izolację cieplną, aby przetrwać nawet w wilgoci. Często noszono ją bezpośrednio na gołe ciało, co wystarczało zahartowanemu mieszkańcowi dalekiej północy, o ile potrafił zachować aktywność.

Na podstawie tych obserwacji Hamilton postanowił znaleźć lekkie i wytrzymałe tkaniny syntetyczne, które mogłyby zastąpić ciężkie skóry i futra. Zdaniem Hamisha, jego dotychczasowe wodoodporne tkaniny i membrany nie były odpowiednie, ponieważ nie miały wystarczającej przepuszczalności pary wodnej pod dużym obciążeniem. Ta słabość często prowadziła do tworzenia się kondensacji na wewnętrznej stronie odzieży sztormowej.

Hamilton wybrał nylonową tkaninę Pertex na przednią stronę swojego nowego materiału. Brał udział w jego rozwoju i już wcześniej używał go do szycia śpiworów. Tkanina Pertex nie była wodoodporna, ale szybko schła, odprowadzała wilgoć od ciała, miała właściwości wiatroszczelne i była bardzo wytrzymała jak na swoją wagę.
Do wykonania wnętrza Hamilton użył wysokiej jakości polaru poliestrowego o luźnej strukturze. Stanowił wystarczający substytut wełny - końcówki jego runa szybko wysychały od ciepła ciała i zapewniały wystarczającą izolację nawet gdy były mokre. Wynikało to z faktu, że polar miał dużą objętość, ale tylko niewielka jego część była w bezpośrednim kontakcie ze skórą użytkownika. Odrzucono dostępny już wtedy polar Polartec, który ze względu na stosunkowo dużą gęstość nie schnął wystarczająco szybko po naklejeniu na niego poszycia z tkaniny.

Użycie przez Hamiltona materiałów tuftowanych do podszewki wynikało z praktyki stosowania polaru. U zarania koncepcji softshell, tak jak i teraz, kurtka polarowa jest najbardziej uniwersalnym elementem odzieży dla entuzjasty outdooru. Stosowana jest jako warstwa izolacyjna pod kurtkę sztormową, jako samodzielne okrycie wierzchnie. Często "polar" kładzie się bezpośrednio na gołe ciało, wykorzystując fakt, że poliester dobrze odprowadza wilgoć i jest przyjemny w dotyku. Jednak główną wadą polaru jest niska "odporność na warunki atmosferyczne". Łatwo ulega przewiewaniu przez wiatr, co niweczy jej izolacyjność cieplną w czasie niepogody. Tę negatywną cechę Hamish próbował przezwyciężyć, stosując Pertex.
Nowy materiał nazwano DP, co jest skrótem od Double P - Pertex + Pile, a linię ubrań nazwano DP System. Pierwszym produktem z tej linii była kurtka Buffalo Mountain Shirt.

Testy wykazały, że nowa kurtka dobrze chroni użytkownika przed śniegiem i wiatrem oraz szybko schnie. Hamish nosił Mountain Shirt na gołe ciało, podobnie jak rdzenni mieszkańcy Arktyki - anoraki, nie używając nawet bielizny termicznej. Odkrył on, że ten "jednowarstwowy" system jest w praktyce bardziej oddychający, ponieważ wilgoć z ciała musi pokonać trzykrotnie mniejszą odległość niż w przypadku trójwarstwowego systemu odzieży. Jednocześnie pojedyncza warstwa nie krępuje ruchów podczas noszenia i jest łatwiejsza w pielęgnacji. Niska odporność Pertexu na wilgoć nie stanowiła powodu, aby nie stosować DP. Testując Mountain Shirt, Hamilton odkrył, że tkanina traci swoje właściwości termoizolacyjne, stając się odczuwalnie mokra tylko podczas silnego deszczu.

Nowa koncepcja odzieży outdoorowej miała zatem znaczące zalety w porównaniu z dotychczasowym systemem "3-warstwowym". Szczególnie w aktywnościach związanych z dużymi obciążeniami - wspinaczka skałkowa, wspinaczka lodowa, szybkie podejścia w alpinizmie, jazda na rowerze i narciarstwo biegowe.

Oczywiście ten zupełnie nowy sposób konstruowania warstw odzieży nie okazał się absolutnym sukcesem wśród wszystkich użytkowników - w przeciwnym razie nie używalibyśmy dziś kurtek burzowych czy bielizny termicznej. Przyczyna leży w stosunkowo niskiej wszechstronności systemu DP w Buffalo. W Mountain Shirt może być gorąco, gdy jest ciepło, a bez niego zbyt zimno. Materiał nie był delikatny i nie przylegał dobrze do ciała, przez co tracił ciepło. Jednak pomysł Hamiltona wniósł świeży powiew i doprowadził do znaczącej zmiany w całej branży odzieży outdoorowej.

Rozwój materiałów typu Softshell

Jako pierwsza na nową koncepcję zareagowała firma W. L. Gore jako pierwszy zareagował na tę nową koncepcję, opracowując w 1991 roku Windstopper. Oparty był na membranie Gore-Tex, której przepuszczalność pary wodnej zwiększono poprzez rozciągnięcie podgrzanej warstwy politetrafluoroetylenu. Miało to negatywny wpływ na wodoodporność Windstoppera, ponieważ zwiększyła się "porowatość" membrany. Jednak w rezultacie uzyskano znaczną poprawę komfortu noszenia przy dużych obciążeniach. Obecnie Windstopper jest jedną z najbardziej popularnych tkanin w produkcji odzieży i akcesoriów do treningu aerobowego.

W 1996 roku Paramo Directional Clothing zostało założone w Wielkiej Brytanii, w oparciu o te same zasady dotyczące odzieży aktywnej, które stosuje Buffalo. Została założona przez Nicka Browna, twórcę gamy produktów Nikwax do pielęgnacji odzieży, obuwia i sprzętu. To symboliczne - Paramo kładzie nacisk na regularną impregnację wodoodporną, aby zapewnić maksymalny komfort noszenia swoich ubrań. System Paramo "3 warstwy w jednej" nosi nazwę "Nikwax Biological Analogy" - dwuskładnikowy materiał został zaprojektowany tak, aby naśladować strukturę i właściwości futra.

Softshell - "miękka ochrona".

Termin ten został ukuty przez amerykańską firmę Patagonia jako opozycja do tradycyjnego, sztormowego hardshella. System softshellowy Patagonii był pierwotnie nazywany systemem Infurno (od futra). Encapsil to tkanina nylonowa, która jest tkana i poddawana obróbce polimerowej, dzięki czemu jest wodoodporna i wiatroszczelna. Tkanina jest połączona z podkładem z polaru, tworząc kurtkę lub sweter, który bardzo przypomina "klasyczną" koszulę Buffalo Mountain Shirt. Główną innowacją Patagonii w tej dziedzinie było zastosowanie elastycznych tkanin, które nie tylko sprawiły, że produkty były wygodniejsze w noszeniu, ale także radykalnie zmieniły sposób ich kroju. Odzież outdoorowa przestała być sztywna i niewygodna, a zyskała atrakcyjny wygląd znany współczesnemu użytkownikowi.

W 1998 roku firma Malden Mills wprowadziła na rynek tkaninę softshellową Polartec Power Shield, która w niemal niezmienionej formie jest dostępna do dziś. Już w następnym roku został on wykorzystany do produkcji kurtek Gamma SV przez Arcteryx, młodą wówczas na rynku odzieżowym kanadyjską firmę. Oprócz najnowszej technologii Power Shield, w kurtce zastosowano nieużywane wcześniej wodoodporne zamki błyskawiczne oraz zupełnie nowy, wąski krój. Gamma SV odniosła wielki sukces w świecie sportu, wśród wspinaczy, alpinistów, wspinaczy lodowych i innych. Wyróżniał się futurystycznym i, co nie mniej ważne, atrakcyjnym wyglądem, którego nie miały Buffalo i Paramo. Dlatego też Gamma była poszukiwana między innymi jako odzież nadająca się do codziennego użytku w środowisku miejskim. Doprowadziło to do gwałtownego wzrostu popularności odzieży softshellowej i pojawienia się nowych materiałów softshellowych.